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Jan Douwe van der Ploeg, nacido en 1950, creció en Fryslân en el norte de los Países Bajos. Después de terminar exitosamente la secundaria y la preparatoria en la ciudad de Sneek (1968), estudió en la Universidad Agrícola de Wageningen, Países Bajos, donde graduó como ingeniero agrónomo en 1976. Se especializó en la sociología de países en desarrollo, economía de desarrollo, y en métodos y técnicas de la investigación social.
Durante sus estudios, estuvo mas que un año en Perú, donde, en el departamento de Piura, estudió las múltiples contradicciones del proceso de la reforma agraria. Basado en su experiencia en Perú, escribió su primer libro, De Gestolen Toekomst (El Futuro Robado), en lo cual analiza el desarrollo autónomo evolucionado dentro de comunidades campesinas locales comparándolo con las políticas publicas del gobierno peruano.

Como estudiante, participó por un año en el consejo del Wageningen Studenten Bond (Sindicato de Estudiantes de Wageningen; WSB por sus siglas en holandés), y también se involucró directamente en el Boerengroep (Grupo Campesino), una asociación de estudiantes y joven miembros de la Universidad Agrícola de Wageningen, los cuales se identificaron con los movimientos campesinos de protesta en los Países Bajos.

Después de su graduación, Jan Douwe trabajó en Colombia, en América Latina (1976-1978), donde participó en la formación de cooperativas rurales, y en Guiné Bissau, en Africa (1978-1980), donde trabajó en la (re-)construcción de servicios de agua potable, y en la rehabilitación de diques para el cultivo de arroz. En el mismo periodo, llevó a cabo varias consultorías cortas en Ghana, Perú, Costa de Marfil, y Italia, entre otros.

En los principios de los ochenta, Jan Douwe diseño, junto con Eppo Bolhuis, un programa de investigación multidisciplinaria, enfocado en un mejor entendimiento de las relaciones sociales entre la producción agrícola y los mercados, las cuales frecuentemente son sumamente complejas y contradictorias. Esta investigación se llevó a cabo en Italia (Emilia Romagna y Campania) y en Perú (Antapampa y Alto Piura), y construyó la base de su tesis de doctorado, la cual se publicó en los Países Bajos con el titulo Boerenarbeid en Stijlen van Lanbouwboeoefening (Trabajo Agrícola y Estilos Agrarios), en Italia como La Ristrutturazione del Lavoro Agricolo, y en su traducción en ingles por Westview Press, como: Labour, Markets and Agricultural Production. Jan Douwe defendío su tesis exitosamente en la Universidad de Leiden, Países Bajos en 1985.

Labour, Markets and Agricultural Production mostró que, con una creciente incorporación de las unidades campesinas familiares, sus estrategias cambian, y por lo tanto sus posibilidades para desarrollarse. El estudio mostró que con una creciente mercantilización del proceso agrícola productivo, las unidades campesinas familiares cambian de una estrategia de intensificación centrada en (cantidad y calidad de) la mano de obra campesina, hacia un proceso acelerado de ampliación y extensificación de la unidad campesina familiar, incluyendo una expulsión de la mano de obra familiar. Este estudio causó mucha polémica en el mundo de los agrónomos holandeses, ya que se consideraba la incorporación como motor de desarrollo agrícola y de la modernización.

Después un periodo corto como profesor docente en la Universidad de Leiden, Países Bajos, Norman Long, cátedra del Departamento de Sociología de Desarrollo de la Universidad Agrícola de Wageningen, Países Bajos, invitó a Jan Douwe van der Ploeg para participar en su equipo. Este momento era el comienzo de una cooperación sumamente fructífera, en donde se produjeron varios artículos científicos y un programa de investigación nuevo que atrojó a muchos estudiantes. Desde su nueva posición, Jan Douwe van der Ploeg tuvo la posibilidad para “re-estudiar” la agricultura holandesa y europea, usando enfoques derivados de la sociología del desarrollo. Entre otros, estos enfoques incluyeron la perspectiva de actores (el llamado “actor-oriented approach”), desarrollado por Normang Long, lo cual complementó con sus propias experiencias del mundo en desarrollo.

La sociología rural, especialmente de la escuela Europea y Norteamericana, y la sociología de desarrollo, habían sido dos mundos diferentes. El primero se enfocaba en el mundo industrializado, mientras el segundo estudiaba el llamado Tercer Mundo. Van der Ploeg y Long lograron conjuntarlas, lo cual implicaba que surgió una perspectiva nueva, conque se podía hacer un análisis innovador de la agricultura europea. El análisis del proceso laboral, multiples relaciones entre unidad campesina familiar, mercados y tecnologías, repertorios culturales y estrategias para el desarrollo de las unidades campesinas familiares formaban las bases para un programa de investigación, donde participaban también investigadores como Dirk Roep, René de Bruin, Han Wiskerke, Rudolf van Broekhuizen, y otros.

Con el nuevo enfoque de Jan Douwe van der Ploeg y sus colegas, ha sido posible entender a los fenómenos “escondidos” y “olvidados” por la investigación, análisis y desarrollo de la teoría dominante. Aquí se refiere a fenómenos como la heterogeneidad en la agricultura, el surgir de nuevos esquemas de desarrollo (entre otros en relación con estilos agrarios), y la transformación continua y heterogénea de la naturaleza, del ganado, de las plantas y de la comida. Dentro de este enfoque, se entiende a la agricultura como una forma de co-producción, es decir como la interacción continua y heterogénea entre lo natural y lo social.

En 1987, Vito Saccomandi, cátedra de economía agrícola y más tarde secretario de agricultura, invitó a Jan Douwe van der Ploeg, formar parte de su equipo de investigación. Con el apoyo valioso de Bruno Benvenutti, Vitto Sacomandi y Jan Douwe van der Ploeg lograron ampliar el nuevo enfoque sociológico con una dimensión económica. La perspectiva neo-institucional ha mostrado ser clave en este trabajo. Entre otros, por este trabajo, el programa de investigación de Jan Douwe van der Ploeg se vio reforzado y se centró también en el potencial endógeno de desarrollo, así como las innovaciones técnico-institucional. Como consecuencia, se llevó a cabo un programa de investigación comparativa en España, Portugal, Italia, Los Países Bajos, Grecia, México, Kenia y Inglaterra.

En 1992, Jan Douwe van der Ploeg fue nombrado cátedra en Sociología Rural en la Universidad Agrícola de Wageningen, Países Bajos, y siguió los pasos del importante sociólogo E.W. Hofstee, uno de los fundadores de la sociología rural contemporánea. En su ponencia inaugural, en 1993, Jan Douwe van der Ploeg abordó el significado de “la hetereogeneidad” (en la agricultura).

En su trabajo, como cátedra, Van der Ploeg se centró cada vez más en las relaciones generales entre la sociedad en su total y el campo in especifico. Como consecuencia, se desarrolló una nueva línea de investigación en donde desarrollo rural fue la parte central. A escala europea, este concepto se presentó por la primera vez de manera sistemática durante la conferencia de Cork en Irlanda en 1997.

Con su equipo de investigación, Jan Douwe van der Ploeg enfatizó que el desarrollo rural no es solamente el conjunto de las políticas publicas, no se entiende solamente como retórica. Se tiene que entender como un conjunto de prácticas agrícolas dispersas, que están conectado uno con otros en múltiples maneras. Como consecuencia, existe una agricultura que se compagina con la sociedad contemporánea. Este se mostró, entre otros, con el Atlas van het Vernieuwende Platteland (Atlas del Campo Innovador).

En el mismo periodo, Jan Douwe van der Ploeg se involucró cada vez más en el debate público y político acerca de la agricultura y el campo. Se ha involucrado en algunas iniciativas que buscan un desarrollo alternativo a la extensificación y la industrialización de la agricultura. A petición del gobierno holandés formó parte de varias comisiones que tenian que resolver cuestiones urgentes en el campo holandés. Actualmente, es miembro del Consejo para las Regiones Rurales, así como miembro de consejo de la asociación Grupo Wadden., Productos Regionales y de la asociación Manejo de Naturaleza y Paisaje. Dentro de la Universidad Agrícola de Wageningen es presidente del centro de investigación “Mansholt”.

Actualmente, Jan Douwe van der Ploeg tiene los siguientes líneas de investigación:
• Un análisis sistemático y comparativo del impacto socioeconómico del desarrollo rural a escala europeo (financiado entre otros por la Unión Europea).
• Un estudio de la producción de innovaciones, regímenes tecnológicos y el guiar estratégicamente de nichos productivos en la agricultura (financiado también por el NWO del gobierno holandés).
• Apoyar un número de facultades agrícolas sudafricanos en el desarrollo de nuevas lineas de investigación (el llamado SANPAD y ARDP).
• Un análisis de nuevas formas de ruralidad en los Países Bajos en Italia (ACLI/IREF y municipios holandeses).
• Analizar procesos de de-campesinización y re-campesinización (en Europa del Este, Italia y los Países Bajos).

En noviembre de 1999, Jan Douwe van der Ploeg publicó el libro De Virtuele Boer (El Campesino Virtual), donde se juntaron y profundizaron algunas de las líneas de investigación anteriormente mencionadas. La tesis central del libro es que el conocimiento desarrollado y acumulado en los llamados “sistemas expertos” coinciden cada vez menos con la realidad en el campo y en la agricultura. Además, este conocimiento se está convirtiendo cada vez más en un obstáculo de los cambios necesarios en la práctica. En el libro, se evidencia también que esta situación tiene que ver con una reconstitución de las relaciones del pasado, presente y futuro. El libro De Virtuele Boer causó mucho debate en los Países Bajos.

Jan Douwe van der Ploeg ha estado involucrado en 16 tesis de doctorados ya concluidas, mientras está supervisando a otros 17. Es editor principal de la serie de publicaciones titulada Studies van Landbouw en Platteland (Estudios de la Agricultura y el Campo) y de la serie European Perspectives on Rural Development (Perspectivas Europeas acerca del Desarrollo Rural), la cual está publicado por la Editora Real Van Gorcum en la ciudad de Assen.


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Jan Douwe van der Ploeg
Professor of Transition Processes in Europe
Wageningen University
the Netherlands and Adjunct Professor of Rural Sociology
College of Humanities and Development Studies
China Agricultural University, Beijing, China.
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